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Qué es la navaja de Ockham y cómo se aplica

septiembre 3, 2019
navaja de ockham

La navaja de Ockham, también conocida como la ley de la parsimonia, es un principio de resolución de problemas que sirve como modelo mental. Esta es una herramienta filosófica utilizada para eliminar opciones improbables en una situación dada, de las cuales la de Ockham es el ejemplo más conocido.

La navaja de Ockham puede resumirse como:

Entre las hipótesis que compiten entre sí, se debe seleccionar la que tenga menos supuestos.

Cómo funciona la Navaja de Ockham

En un lenguaje más sencillo, la navaja de Ockham afirma que la solución más simple es la correcta.

En otras palabras, debemos evitar buscar soluciones excesivamente complejas a un problema y centrarnos en lo que funciona, dadas las circunstancias. La navaja de Ockham se utiliza en una amplia gama de situaciones, como medio para tomar decisiones rápidas y establecer verdades sin evidencia empírica. Funciona mejor como un modelo mental para hacer conclusiones iniciales antes de que se pueda obtener la información adecuada.

Simplificando aún más. Si tenemos dos soluciones para un mismo problema, consideraremos como la correcta aquella que sea más simple. Entendiendo como más simple que tenga menos supuestos o implique menor complejidad para alcanzar la solución.

como funciona la hoja de ockham

Otro forma de plantearlo sería como lo planteaba Sherlock Holmes de Arthur Conan Doyle. Su clásico aforismo es una expresión de la navaja de Ockham: “Si eliminas lo imposible, lo que queda, por improbable que sea, debe ser la verdad”.

Una serie de estudios matemáticos y científicos han respaldado su validez y pertinencia duradera. En particular, el principio de energía mínima soporta la navaja de Ockham. Esta faceta de la segunda ley de la termodinámica establece que, siempre que sea posible, se minimiza el uso de energía. En general, el universo tiende a la simplicidad. Los físicos usan la navaja de Ockham, sabiendo que pueden confiar en todo para utilizar la energía mínima necesaria para funcionar. Una bola en la cima de una colina rodará hacia abajo para estar en el punto de mínima energía potencial. El mismo principio está presente en la biología. Por ejemplo, si una persona repite la misma acción de forma regular en respuesta a la misma señal y recompensa, se convertirá en un hábito a medida que se forma la correspondiente vía neural. A partir de entonces, su cerebro utilizará menos energía para completar la misma acción.

Aunque el principio pueda parecer bastante trivial, es esencial para la construcción de modelos. Para un conjunto dado de observaciones o datos, siempre hay un número infinito de modelos posibles que explican esos mismos datos. Esto se debe a que un modelo normalmente representa un número infinito de casos posibles, de los cuales los casos observados son sólo un subconjunto finito. Los casos no observados se infieren mediante la postulación de reglas generales que cubren tanto las observaciones reales como las potenciales.

Este principio es parte de la epistemología, y puede estar motivado por el requisito de la máxima simplicidad de los modelos cognitivos. Sin embargo, su significado podría extenderse a la metafísica si se interpreta en el sentido de que los modelos más simples tienen más probabilidades de ser correctos que los complejos, es decir, que la “naturaleza” prefiere la simplicidad.

La historia de la navaja de Ockham

El concepto de la navaja de Occam se atribuye a Guillermo de Ockham, un fraile, filósofo y teólogo de los siglos XIII y XIV. Aunque no acuñó el término, su forma característica de hacer deducciones inspiró a otros escritores a desarrollar la heurística. En efecto, el concepto de la navaja de Ockham es un concepto antiguo que fue enunciado por primera vez por Aristóteles, quien escribió “podemos asumir la superioridad, en igualdad de otras cosas, de la demostración que deriva de menos postulados o hipótesis”.

Robert Grosseteste amplió los escritos de Aristóteles en el siglo XIII, declarando que:

Eso es mejor y más valioso, lo que requiere menos circunstancias, siendo iguales otras circunstancias…. Porque si una cosa se demostrara a partir de muchas y otra a partir de menos premisas igualmente conocidas, está claro que es mejor lo que es a partir de menos porque nos hace conocer rápidamente, así como una demostración universal es mejor que particular porque produce conocimiento a partir de menos premisas. Del mismo modo, en las ciencias naturales, en las ciencias morales y en la metafísica, lo mejor es lo que no necesita premisas y lo mejor es lo que necesita menos, si las demás circunstancias son iguales.

Se cree que los primeros escritos como este han llevado a la eventual (irónica) simplificación del concepto. Hoy en día, la navaja de Ockham es un modelo mental establecido que puede formar parte útil de un entramado de conocimientos.

Modelo Mental Navaja de Occam

Ejemplos del uso de la navaja de Ockham en diferentes campos.

Teología

teologia y navaja de occam

En teología, la navaja de Ockham se usa para probar o refutar la existencia de Dios. Guillermo de Ockham, siendo un fraile cristiano, usó su teoría para defender la religión. Él consideraba la escritura como verdadera en el sentido literal y por lo tanto la veía como una simple prueba. Para él, la Biblia era sinónimo de realidad y, por lo tanto, contradecirla entraría en conflicto con los hechos establecidos. Muchas personas religiosas consideran la existencia de Dios como la explicación más simple posible para la creación del universo.

En contraste, Tomás de Aquino utilizó el concepto en su obra radical del siglo XIII – La Summa Teológica. En ella, abogó por el ateísmo como un concepto lógico, no como una contradicción de creencias aceptadas. Aquino escribió: “Es superfluo suponer que lo que se puede explicar por unos pocos principios ha sido producido por muchos”. Consideró la existencia de Dios como una hipótesis que hace un gran número de suposiciones, en comparación con las alternativas científicas. Muchos ateos modernos consideran que la existencia de Dios es innecesariamente compleja, en particular, debido a la falta de evidencia empírica.

Los pensadores taoístas llevan la navaja de Occam un paso más allá, simplificando todo lo que existe hasta la forma más básica. Esta escuela de pensamiento religioso y filosófico cree que la explicación más plausible para el universo es la simple: todo es creado y controlado por una sola fuerza. Esto puede ser visto como un ejemplo profundo del uso de la navaja de Ockham dentro de la teología.

El desarrollo de las teorías científicas

navaja de occam en la ciencia

La navaja de Occam es utilizada frecuentemente por los científicos, en particular para cuestiones teóricas. Cuanto más simple es una hipótesis, más fácilmente puede ser probada o falsificada. Una explicación compleja para un fenómeno involucra muchos factores que pueden ser difíciles de probar o llevar a problemas con la repetibilidad de un experimento. En consecuencia, se prefiere la solución más simple que sea coherente con los datos existentes. Sin embargo, es común que los nuevos datos permitan que las hipótesis se vuelvan más complejas con el tiempo. Los científicos optaron por la solución más sencilla que permiten los datos actuales, sin dejar de estar abiertos a la posibilidad de investigaciones futuras que permitan una mayor complejidad.

No observar la navaja de Ockham suele ser un signo de mala ciencia y un intento de ocultar malas explicaciones. La versión utilizada por los científicos se puede resumir mejor como: cuando tienes dos teorías en competencia que hacen exactamente las mismas predicciones, la más simple es la mejor”.

Obtener financiación para hipótesis más simples tiende a ser más fácil, ya que a menudo son más baratas de probar. Como consecuencia, el uso de la navaja de Ockham en la ciencia es una cuestión de practicidad.

Albert Einstein se refirió a la navaja de Occam al desarrollar su teoría de la relatividad restringida. Formuló su propia versión: `no se puede negar que el objetivo supremo de toda teoría es hacer que los elementos básicos irreductibles sean lo más simples y pocos posibles sin tener que renunciar a la representación adecuada de un único dato de experiencia”. O “todo debería ser lo más simple posible, pero no más simple”. Esta preferencia por la simplicidad puede verse en una de las ecuaciones más famosas jamás concebidas: E=MC2. En lugar de convertirlo en una larga ecuación que requería páginas de escritura, Einstein redujo los factores necesarios al mínimo. El resultado es utilizable y perfectamente parco.

El físico Stephen Hawking aboga por la navaja de Occam en una breve historia del tiempo:

Todavía podríamos imaginar que existe un conjunto de leyes que determinan completamente los acontecimientos para algún ser sobrenatural, que podría observar el estado actual del universo sin perturbarlo. Sin embargo, tales modelos del universo no son de mucho interés para nosotros los mortales. Parece mejor emplear el principio conocido como la navaja de Occam y eliminar todas las características de la teoría que no pueden ser observadas.

Isaac Newton también usó la navaja de Occam para desarrollar sus teorías. Newton declaró: “No debemos admitir más causas de las cosas naturales que las que son verdaderas y suficientes para explicar su apariencia.” Como resultado, trató de hacer sus teorías lo más simples posible, con el menor número de suposiciones subyacentes.

Medicina

Los médicos modernos utilizan una versión de la navaja de Occam, afirmando que deben buscar la menor cantidad posible de causas para explicar los múltiples síntomas de su paciente y también las causas más probables.  Los estudiantes son instruidos, “cuando escuchas cascos, piensas en caballos, no en cebras.” Por ejemplo, una persona que presente síntomas similares a los de la gripe durante una epidemia se consideraría más propensa a padecerla que una enfermedad alternativa y menos frecuente. Hacer diagnósticos mínimos reduce el riesgo de tratar en exceso a un paciente, o de causar interacciones peligrosas entre diferentes tratamientos. Esto es de particular importancia dentro del modelo médico actual, donde es probable que los pacientes vean a numerosos especialistas de salud diferentes y la comunicación entre ellos puede ser deficiente.

Abolición de prisiones y castigos justos

La navaja de Occam ha desempeñado durante mucho tiempo un papel en las actitudes hacia el castigo de los crímenes. En este contexto, se refiere a la idea de que las personas deben recibir el menor castigo posible por sus delitos.

Esto es para evitar las prácticas penales excesivas que eran populares en el pasado. El concepto de parsimonia penal fue promovido por Jeremy Bentham, el fundador del utilitarismo. Afirmó que los castigos no deberían causar más dolor del que evitan. La cadena perpetua por asesinato podría considerarse justificada en el sentido de que puede prevenir una gran cantidad de dolor potencial, en caso de que el perpetrador vuelva a delinquir. Por otra parte, el encarcelamiento a largo plazo de una persona pobre por robar alimentos causa un sufrimiento sustancial sin prevenirlo.

Los escritos de Bentham sobre la aplicación de la navaja de Ockham al castigo condujeron al movimiento de abolición de la prisión y a nuestras ideas modernas de rehabilitación.

Resolución de delitos y trabajo forense

Cuando se trata de resolver un crimen, la navaja de Ockham se utiliza junto con la experiencia y el conocimiento estadístico. Una mujer es estadísticamente más propensa a ser asesinada por su pareja masculina que por cualquier otra persona. Si se encontrara a una mujer asesinada en su casa cerrada, la primera persona a la que se entrevistaría sería a cualquier pareja masculina. Se puede considerar la posibilidad de que entre un extraño, pero la solución más simple posible con el menor número de suposiciones sería que el crimen fue perpetrado por su pareja.

Usando la navaja de Ockham, los agentes de policía pueden resolver crímenes más rápido y con menos costes.

Excepciones y problemas

Es importante tener en cuenta que, como cualquier modelo mental, la navaja de Occam no es a prueba de fallos y debe usarse con cuidado. Esto es especialmente crucial cuando se trata de decisiones importantes o arriesgadas. Hay excepciones a cualquier regla, y nunca debemos seguir ciegamente un modelo mental que la lógica, la experiencia o la evidencia empírica contradigan. Las personas más inteligentes son las que conocen las reglas, pero también saben cuándo ignorarlas. Cuando escuchas cascos detrás de ti, en la mayoría de los casos deberías pensar en caballos, no en cebras, a menos que estés en la sabana africana.

La simplicidad es también un tema subjetivo – en el ejemplo de la teoría de la conspiración para el aterrizaje en la luna de la NASA, algunas personas consideran que es más sencillo que hayan sido falsificadas, otras que hayan sido reales. Cuando usamos la navaja de Ockham para hacer deducciones, debemos evitar ser presa del sesgo de confirmación y simplemente usarla para respaldar nociones preexistentes. Lo mismo ocurre con el ejemplo teológico mencionado anteriormente: algunas personas consideran que la existencia de Dios es la opción más simple, otras consideran que lo contrario es cierto. La simplicidad semántica no debe tener una importancia evidente a la hora de seleccionar la solución a la que apunta la navaja de Ockham. Una hipótesis puede parecer simple, pero implica más suposiciones que una alternativa verbosa.

La navaja de Ockham no debe utilizarse en lugar de la lógica, los métodos científicos y los conocimientos personales. A largo plazo, un juicio debe estar respaldado por evidencia empírica, no sólo por su simplicidad. Lisa Randall expresó mejor los problemas con la navaja de Ockham:

Mi segunda preocupación sobre la Navaja de Ockham es una cuestión de hecho. El mundo es más complicado de lo que cualquiera de nosotros hubiera podido concebir. Algunas partículas y propiedades no parecen necesarias para ningún proceso físico que importe, al menos según lo que hemos deducido hasta ahora. Sin embargo, existen. A veces el modelo más simple no es el correcto.

Harlan Coben ha disputado muchas críticas a la navaja de Ockham al afirmar que la gente no entiende su propósito exacto:

La mayoría de la gente simplifica demasiado la navaja de Ockham para decir que la respuesta más simple suele ser correcta. Pero el verdadero significado, lo que el fraile franciscano Guillermo de Ockham realmente quería enfatizar, es que no se debe complicar, que no se debe generar premisas en una teoría si una explicación más simple funciona igual de bien.

Y es que como dijo Einstein: “Todo debe ser lo más simple posible, pero no más simple.”

La navaja de Ockham se complementa con otros modelos mentales, incluyendo la distribución de errores fundamentales, la navaja de Hanlon, el sesgo de confirmación, el sesgo heurístico de disponibilidad y el sesgo retrospectivo. La naturaleza de los modelos mentales es que tienden a entrelazarse y funcionan mejor en conjunto.